Amérique du Sud

13 septembre 2019 08:43; Act: 13.09.2019 10:53 Print

La production de lithium va exploser en Bolivie

Le salar d'Uyuni sera bientôt un important site d'exploitation de lithium. La Bolivie veut devenir le quatrième producteur mondial de «l'or blanc» dès 2021.

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Une usine d'extraction de lithium dans la zone sud du désert de sel d'Uyuni.

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À près de 4 000 mètres d'altitude, dans le salar andin d'Uyuni, le ballet des camions autour de bassins d'extraction est incessant: dans un des plus grands gisements de lithium du monde, la Bolivie s'apprête à franchir le pas de l'exploitation industrielle, alors que la demande mondiale explose.

Le pays des hauts plateaux andins, qui compte les plus grandes réserves mondiales, fait partie du «triangle du lithium», avec le Chili et l'Argentine, deux des plus grands producteurs mondiaux de cet «or blanc» aux côtés de l'Australie et de la Chine. Mais il était jusqu'à présent le seul des trois pays sud-américains à ne pas exploiter la ressource permettant la production de carbonate de lithium (LCE), utilisé principalement dans la fabrication de batteries pour les véhicules électriques et les appareils électroniques, ainsi que pour la confection de céramiques, de verre et même de médicaments.

D'ici 2020, l'usine pilote de Llipi entrera dans sa phase industrielle dans le salar d'Uyuni (sud-ouest) qui, avec ceux de Coipasa (ouest) et Pastos Grandes (sud-ouest), concentrent les 21 millions de tonnes de réserves du pays, selon une certification de février 2019 qui multiplie par deux les estimations précédentes.

Quatrième producteur mondial dès 2021

L'usine, surveillée par l'armée, aura «une capacité de production de 15 000 tonnes» par an de carbonate de lithium, explique à l'AFP Marco Antonio Condoretty, chef de projet. La compagnie publique Yacimientos de Litio Bolivianos (YLB), créée en 2008 par le gouvernement du président Evo Morales pour exploiter le lithium des salars, espère ainsi faire de la Bolivie le quatrième producteur mondial de lithium dès 2021.

Loin de l'agitation touristique que suscite depuis des décennies le plus grand lac salé du monde (10 000 km²), l'exploitation du lithium n'occupera que 3% de la surface et fonctionnera avec des «technologies propres», assure Marco Antonio Condoretty. «Selon la loi, en Bolivie, seule la compagnie YLB peut exploiter les ressources» tirées de l'évaporation des sels d'altitude, explique l'ingénieur en chimie, qui garantit que «le profit reste dans le pays».

L'exploitation du lithium se fait sur le même modèle que celle des hydrocarbures, nationalisée en 2006 par Evo Morales, qui briguera en octobre un quatrième mandat.

Production mondiale en hausse

Tirée par une demande en hausse, la production mondiale n'a cessé de croître ces dernières années: 74% en 2017, puis 23% en 2018 à 85 000 tonnes de lithium, selon le rapport annuel du Service géologique des États-Unis (USGS).

En 2018, l'Australie a été le premier producteur mondial de lithium (51 000 tonnes), suivi du Chili (16 000), de la Chine (8 000) et de l'Argentine (6 200).

(L'essentiel/afp)