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17 juin 2021 08:42; Act: 17.06.2021 16:16 Print

Trois astronautes chinois ont décollé ce jeudi

Les trois astronautes vont rester trois mois en orbite, un record de durée dans l’espace pour la Chine, dont c’est le premier vol habité depuis cinq ans.

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Ils sont partis. Les trois astronautes chinois ont décollé jeudi pour le premier vol habité à destination du «Palais céleste» que Pékin assemble face à la Station spatiale internationale. À l’heure prévue, la fusée Longue-Marche 2F a quitté à 9h22 (3h22, heure de Luxembourg) son pas de tir du Centre de lancement spatial de Jiuquan, dans le désert de Gobi, avant de s’installer en orbite dix minutes plus tard.

Il s’agit du premier vol habité pour la Chine depuis près de cinq ans et d’un record de durée dans l’espace en perspective pour le géant asiatique: les trois astronautes, dont les noms n’ont été révélés que mercredi, vont rester trois mois en orbite. Dans un contexte de tension avec l’Occident, la réussite de la mission est une question de prestige pour Pékin, qui s’apprête à célébrer le 1er juillet le centenaire du Parti communiste chinois (PCC).

Le vaisseau Shenzhou-12 lancé jeudi doit s’arrimer à l’unique module de la station déjà dans l’espace. L’arrimage pourrait avoir lieu six heures après le tir, selon la télévision nationale CCTV. CCTV a diffusé des images des astronautes, tout sourire, en train de soulever leur visière après leur arrivée en orbite, alors qu’un crayon flottait en apesanteur.

«Les panneaux solaires se sont déployés normalement et nous pouvons déclarer que ce lancement est réussi», a annoncé le directeur du centre de lancement, Zhang Zhifen. Centre de contrôle et lieu de vie des astronautes, le module Tianhe a été placé fin avril en orbite terrestre basse (à 350-390 km d’altitude). À son bord, les astronautes ne chômeront pas: maintenance, installation de matériel, sorties dans l’espace, préparation des missions de construction à venir et des séjours des futurs équipages.

Dimension patriotique

Appelée Tiangong («Palais céleste»), la station spatiale chinoise, une fois terminée, sera semblable en taille à l’ex-station soviétique Mir (1986-2001). Sa durée de vie sera d’au moins 10 ans. La mission Shenzhou-12 constitue le troisième lancement sur les 11 qui seront nécessaires à la construction de la station entre 2021 et 2022. Quatre missions habitées sont prévues au total.

En plus de Tianhe déjà en place, les deux modules restants, qui seront des laboratoires, devraient être envoyés dans l’espace en 2022. Ces derniers permettront de mener des expériences en matière de biotechnologie, médecine, astronomie ou encore technologies spatiales.

La Chine s’est résolue à construire sa propre station dans l’espace après le refus des États-Unis de la laisser participer à la Station spatiale internationale (ISS). Cette dernière - qui réunit les États-Unis, la Russie, le Canada, l’Europe et le Japon - doit prendre sa retraite en 2024, même si la NASA a évoqué une prolongation possible au-delà de 2028.

Cérémonie d’adieux

Juste avant leur départ, le commandant de la mission, Nie Haisheng, accompagné de Liu Boming et Tang Hongbo, ont dit adieu à leurs proches et à leurs collègues lors d’une cérémonie au fort contenu patriotique lors de laquelle a retenti un vieux refrain révolutionnaire: «Pas de Chine nouvelle sans le Parti communiste».

Lors d’une conférence de presse mercredi, les trois astronautes avaient adressé un salut militaire aux journalistes, devant un grand drapeau rouge aux cinq étoiles. Nie Haisheng, qui a déjà effectué deux vols spatiaux, a souligné la dimension patriotique de l’opération.

«Depuis des décennies, nous avons écrit de glorieux chapitres de l’histoire spatiale chinoise et notre mission incarne les attentes du peuple et du Parti lui-même», a-t-il déclaré. Le trio a subi plus de 6 000 heures d’entraînement, dont des culbutes en piscine en combinaison spatiale, afin de s’habituer aux sorties en apesanteur.

«Nous nous sommes battus à chaque minute pour accomplir notre rêve spatial», a témoigné Liu Boming, l’un des membres de l’équipage. «Je me suis entraîné en me consacrant à la cause». Dans leur capsule, les trois militaires auront le choix entre 120 aliments à l’heure des repas et pourront s’entraîner sur un tapis roulant pour garder la forme.

(L'essentiel/AFP)