Étude

23 mars 2018 10:58; Act: 23.03.2018 11:49 Print

Le squelette du désert d'Atacama était une fille

Le squelette minuscule découvert en 2003, ressemblant à un extraterrestre, était une petite fille aux mutations génétiques rares.

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Le bon état du squelette laisse imaginer qu'il date de quarante ans tout au plus.

Surnommé «Ata», le squelette momifié, découvert au Chili en 2003, avait été retrouvé derrière une église dans le désert d'Atacama, glissé dans une pochette en cuir. Si la notion d'un corps extraterrestre a été écartée il y a longtemps, une analyse génétique complète a montré une poignée de mutations rares associées au nanisme, aux malformations et à un vieillissement prématuré apparent.

Les experts avaient auparavant émis l'idée que les os semblaient appartenir à quelqu'un âgé de six à huit ans, rappelle cette nouvelle étude publiée dans la revue Genome Research. «Nous savons maintenant qu'il s'agit d'un enfant, sans doute mort-né ou décédé après sa naissance», a dit Garry Nolan, auteur principal de l'étude et professeur de microbiologie et immunologie à l'université de Stanford, en Californie. Le bon état du squelette laisse imaginer qu'il date de quarante ans tout au plus.

Dix paires de côtes

L'enfant avait un nombre auparavant jamais observé de dix paires de côtes quand les humains en ont douze. En utilisant l'ADN extrait de la moelle osseuse, les chercheurs ont fait une analyse complète du génome et ont pu déterminer qu'elle était d'Amérique du Sud, de l'île de Chiloé au Chili.

Certaines mutations étaient connues des scientifiques, d'autres non et la découverte pourrait mener un jour à des traitements pour les personnes souffrant de problèmes osseux, a dit le chercheur. Pour l'instant Garry Nolan souhaite que le squelette - propriété d'un collectionneur espagnol - retourne au Chili. «Je pense qu'il devrait être remis au pays d'origine et enterré selon les coutumes de la population locale».

(L'essentiel/afp)