Flèche Wallonne

18 avril 2017 16:28; Act: 18.04.2017 17:46 Print

Alejandro Valverde: le Mur de Huy est son jardin

Souvent irrésistible sur les pentes du Mur de Huy, l'Espagnol se présente mercredi en grand favori au départ de la Flèche Wallonne dont il détient le record des victoires.

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Valverde a remporté l'épreuve à quatre reprises en 2006, 2014, 2015 et 2016. (photo: AFP/Eric Feferberg)

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Depuis 2014, Valverde a fait du chemin des Chapelles, l'autre nom du Mur, son jardin privilégié du printemps. En même temps qu'un chemin de croix pour ses rivaux, qui subissent la loi de l'Espagnol dès lors que la montée finale est abordée par un peloton regroupé. Si le parcours de la 81e édition a été modifié par les organisateurs avec, pour finir, deux tours d'un circuit de 29 kilomètres, les difficultés cruciales restent les mêmes. À l'avantage, par conséquent, de Valverde (quatre fois vainqueur à Huy) et des coureurs qui sont montés ces dernières années sur le podium.

En premier lieu, le Colombien Sergio Henao (2e en 2013), très en vue dimanche sur les routes de l'Amstel Gold Race où il s'est dévoué pour le Polonais Michal Kwiatkowski (lui-même 3e à Huy en 2014). Le Suisse Michael Albasini, troisième dimanche à Valkenburg, affiche deux podiums à Huy (2e en 2012 et 3e en 2015). «Je sais que sur cette course, je peux rivaliser avec les meilleurs», affirme le Suisse, tout en avouant: «Pourtant, le profil ne me convient pas particulièrement. Mais, dès que j'ai obtenu un bon résultat (7e en 2008), j'ai su ce qu'il fallait faire».

1 300 mètres à 9,6%

Pour sa part, l'Irlandais Dan Martin, 2e en 2014 et 3e l'an passé, s'est montré plus discret aux Pays-Bas dans l'ombre envahissante de son coéquipier Philippe Gilbert. Il porte cependant les espoirs de sa formation. Gilbert a dû être hospitalisé au soir de son succès néerlandais en raison d'une chute survenue pendant la course (déchirure au niveau du rein) et le Français Julian Alaphilippe, blessé, a dû renoncer aux «ardennaises», lui qui s'est classé deuxième ces deux dernières années à chaque fois derrière Valverde.

Pour connaître à la perfection les 1 300 mètres à 9,6% de pente du Mur, Valverde sait produire son effort au bon moment. «Il ne faut pas accélérer trop tard, car il y a le risque de se retrouver piégé, il ne faut pas non plus se découvrir trop tôt car on risque d'exploser», disait l'Autralien Cadel Evans, le seul vainqueur du Tour de France de l'époque contemporaine à figurer au palmarès.

L'effort, long d'un peu plus de trois minutes, culmine dans la partie finale. Jusqu'à dépasser couramment les 200 pulsations au sommet du Mur, quand les candidats au podium, exténués par les 30-45 secondes effectuées à intensité maximale, franchissent la ligne. Valverde est apparu un peu «court» dimanche, comme toujours dans l'Amstel Gold Race (19e). Mais, à près de 37 ans, le Murcian a réussi, selon ses propres dires, le meilleur début de saison de sa carrière en survolant le Tour de Catalogne et en gagnant le Tour du Pays basque.

(L'essentiel/AFP)

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